Splaz ledovce Planpincieux se nachází ve výšce zhruba 2700 metrů na jižní stěně čtyřtisícové hory Grand Jorasses, která je součástí masivu nejvyšší evropské hory Mont Blanc. Hluboko pod ledovcem stojí stejnojmenná vesnice.

Na rozdíl od ledovců tajících v polárních oblastech není ten v italských Alpách přimrzlý ke skalnatému podloží. Znamená to, že se může rychleji sesouvat díky vodní vrstvě, na níž spočívá. Podle odborníků tím vyvstává nebezpečí pro údolí Val Ferret.

"Čelíme značnému nárůstu teplot, který urychluje vytváření vrstvy vody pod ledovcem," říká AFP Valerio Segor, ředitel úřadu pro zvládání přírodních katastrof v severoitalské autonomní oblasti Údolí Aosty.

Pomalu, ale jistě 

Dříve byl ledovec Planpincieux tlustší a méně rozlámaný, čímž byla jeho pozice na skále stabilnější, vysvětluje glaciolog z nedalekého města Courmayeur Paolo Ferret. Ledovec "stéká" do údolí pomalu, ale jistě. V krajních případech podle něj urazí půldruhého metru za den, připomíná Ferret.

Whymper - jeden z výše položených ledovcových seraků - sjíždí rychlostí dva až 20 centimetrů denně. V říjnu se z něj odlomil a spadl do údolí obrovský blok ledu o objemu 15 tisíc metrů krychlových. Stalo se tak krátce poté, co úřady preventivně zakázaly vstup na stezky vedoucí pod ním.

Pohyb ledovce Planpincieux a nad ním umístěného seraku Whymper je bedlivě sledován pomocí radaru. Místní úřady vypracovaly krizový plán založený na několika scénářích, z nichž ten nejextrémnější předpokládá pád 800 tisíc kubických metrů ledu na vesnici a přilehlé silnice.